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El cigarrillo y la Nicotina

El humo del cigarrillo contiene más de 4000 sustanciass químicas distintas, algunas de entre las cuales contamos: acetaldehído, ácido cianhídrico, acroleína, amoníaco, arsénico, butano, cadmio, cloruro de metilo, cloruro de vinilo, formaldehído, alquitrán, metanol, monóxido de carbono, nicotina, nitrosaminas, fenoles, polonio 210 (radioactivo)Radioactivo, piridina, toluidina, uretano. Provienen ya sea de la combustión de la hoja del tabaco, que con el tabaco prendido alcanza los 800°C, ya sea de los aditivos que le añade la industria (600 aditivos autorizados en Europa). La nicotina representa más del 10% del peso seco de la planta; es un compuesto químico lipofílico.

Entre la inhalación y la llegada de la nicotina al cerebro transcurren tan sólo 10 segundos, tiempo menor al de cualquier inyección intravenosa, porque la nicotina pasa del pulmón directamente al ventrículo derecho y de ahí directamente a la cabeza y las neuronas. La adición de amoníaco aumenta la proporción de nicotina libre disponible. La nicotina, al igual que otras substancias, es recibida por receptores moleculares, llamados nicotínicos que son una clase de receptores de la acetilcolina, “mensajero químico mayor del sistema nervioso”. Cuando nicotina y receptor se unen, se abre un canal en la membrana de las células que permite el paso de sodio y calcio iónicos a su interior, esto genera electricidad y estimula la producción de ciertos neurotransmisores como la dopamina. Los receptores nicotínicos se encuentran en varias zonas del cuerpo: glándulas medulosurrenales, uniones neuromusculares, el cerebro. Los mayores efectos se producen en este último, estimulando el placer, la adicción y la memoria.

humitoLa nicotina acciona los mismos mecanismos que aquellos observados durante el consumo de comida y el acto sexual, aumentando la actividad eléctrica de las neuronas dopaminérgicas y la liberación de dopaminas en el núcleo acúmbeo (accumbeus), zona del cerebro directamente relacionada con la maquinaria del placer. Para darse cuenta de esto en la práctica, basta con ponerle atención al efecto semiparalizante (como un miniorgasmo) del primer cigarrillo de la mañana: una sensación de debilitamiento se expande rápidamente por todo el cuerpo.

El reforzamiento de la adicción está relacionado con la estimulación de comportamientos conducentes a la obtención de más nicotina (acostumbramiento). Los aditivos de la industria tabacalera generan una adicción mayor, hacen que el poder adictivo del tabaco sea mayor que el encontrado en el tabaco natural; esto lo logran por ejemplo al adicionar amoníaco, haciendo que la nicotina sea asimilable en mayor cantidad.

Una de las formas de medir el poder adictivo de las drogas en general es haciendo un experimento bastante simple con ratas: los investigadores miden el número de “pedidos” que hacen las ratas de laboratorio aplastando un botón para pedir más droga. Las ratas se comportan ansiosas o desesperadas (según las drogas) tocando una y otra vez el botón que les proporciona la droga hasta que alcanzan el número de ruptura; éste es el número que mide el poder adictivo de las drogas. Es clara la analogía entre el movimiento ansioso de las ratas y su acto de pedir, con los “pedidos mentales” que hace el hombre frente al síndrome de abstinencia. Es como si el adicto al tabaco (u otra droga) tuviera una ratita en la cabeza, que llora y patalea pidiendo sus dosis. Esto es muy importante para los fumadores arrepentidos, que deberían aprender a conocer ese número de ruptura, en que la rata de sus cabecitas finalemnte se rinde y no pide más. Se sabe que existe una directa relación entre la velocidad con que la droga produce los efectos en el cuerpo y el poder adictivo de la misma.

Se ha señalado ya que el cigarrillo contiene una gran cantidad de sustancias nocivas y que la nicotina produce dependencia, pero se ha demostrado que la dependencia que produce el cigarrillo entero (con sus aditivos) es mucho más grande que la nicotina sola. Más aún, se ha demostrado que la nicotina pura produce ciertos efectos benéficos, pues en estudios recientes han determinado que la administración de nicotina en animales mejora muy claramente su memoria, atención y concentración, mejoras que también fueron observadas en hombres.

“Para los farmacéuticos, la nicotina no está siendo más asociada al tabaquismo y al cáncer. Se ha emancipado para ser estudiada por sendos proyectos terapéuticos”, sobretodo concernientes al Alzheimer (que se caracteriza por una pérdida importante de receptores nicotínicos), elaborando equivalentes químicos de la nicotina, y también con respecto al mal de Parkinson, ya que se ha demostrado que los fumadores están relativamente protegidos contra dicho mal; el Parkinson se caracteriza por una falta de dopamina, neurotransmisor que la nicotina hace aumentar en el cerebro. También se ha demostrado que la nicotina actúa sobre el gen que activa la muerte celular, el cual está implicado en las enfermedades neurodegenerativas. Así, últimamente, se ha desprejuiciado su nombre, estableciéndose que la nicotina (pero no el tabaco) da origen a más efectos benéficos que dañinos.

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